Mexicanos detectan planeta fuera del Sistema Solar; podría haber más

Foto: Enhorabuena para la ciencia mexicana, pues científicos nacionales han descubierto un planeta fuera del Sistema Solar, mejor conocidos como exoplaneta, gracias a una intensa investigación con la que se logró distinguir a este coloso gaseoso de tipo Saturno/UNAM

México.-Enhorabuena para la ciencia mexicana, pues científicos nacionales han descubierto un planeta fuera del Sistema Solar, mejor conocidos como exoplaneta, gracias a una intensa investigación con la que se logró distinguir a este coloso gaseoso de tipo Saturno.

La investigación encabezada por Salvador Curiel Ramírez, investigador del Instituto de Astronomía (IA) de la UNAM y para lograrlo utilizaron ondas de radio.

El hallazgo fue motivo de un artículo, publicado en la revista The Astronomical Journal, donde se definió que el gigante TVLM513b es muy parecido a Saturno y gira en torno a una estrella enana ultrafría en un periodo de 221 días y su masa es, aproximadamente, 38% la de Júpiter.

“Es un proyecto que iniciamos hace años para buscar exoplanetas. Como soy radioastrónomo, pensé en usar observaciones de radio y busqué fuentes donde hubiera posibilidades de encontrar planetas. Hallé varias y me centré en ésta, con señales de que podría haber algo girando alrededor de la estrella”, recordó Salvador Curiel.

Los científicos utilizaron el Very Long Baseline Array (VLBA), un sistema de diez radiotelescopios operados de forma remota en Socorro, Nuevo México. “Nos dieron muchas horas de observación, porque cada vez que observábamos la señal se mantenía ahí”.

La detección se logró utilizando la técnica de astrometría absoluta, que mide la posición de las estrellas con muy alta precisión.“Con astrometría se puede seguir el movimiento de las estrellas en el cielo y se usa para medir la distancia hacia ellas. Es un método muy preciso, pero si la estrella tiene planetas que giran a su alrededor, hacen que se mueva de manera oscilatoria alrededor del centro de masa.

“Estos movimientos son muy pequeños, dependen de la masa del planeta y de su distancia a la estrella; les llamamos ‘bamboleo de la estrella’, y se requieren observaciones muy precisas y de alta calidad para medirlos”.

Por el momento los expertos no han logrado medirlo, pero la teoría de formación de planetas indica que aquéllos que tienen esta masa no son rocosos. Puede tener un núcleo de hierro u otros materiales, como Saturno y Júpiter, pero la parte externa es gaseosa.

Podría haber un segundo planeta

El hallazgo del exoplaneta combina el descubrimiento de un nuevo objeto celeste con la novedad de la técnica utilizada. “Es el primero, no hay duda de que está ahí, aunque se tiene que confirmar, por ejemplo, con la sonda espacial Gaia (de la Agencia Espacial Europea)”, dijo Curiel Ramírez.

“Lo mencionamos en el artículo, pero nuestras observaciones no son suficientes. Ya aprobaron más observaciones con el radiotelescopio y en los próximos dos años lo confirmaremos”, explicó.

Detalló que es importante la detección con astrometría absoluta, porque se cree que hay miles de planetas. “Esta técnica es susceptible a los que son del tipo de Júpiter, alejados de la estrella, mientras que otros métodos, como tránsito y velocidad radial, son más aptos para aquéllos cercanos a la estrella. Son procedimientos complementarios”.

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Los radioastrónomos también estudian otras fuentes donde sospechan que hay más planetas. “En el transcurso de los próximos dos o tres años esperamos publicar el descubrimiento de varios exoplanetas”, agregó.