Qué es el sargazo y por qué está arribando masivamente a Quintana Roo

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El sargazo es una macroalga que en años recientes ha arribado de manera atípica a las playas de Quintana Roo y de algunos países del Caribe, por ello te explicaremos su origen,  impacto ambiental, usos y acciones que se han tomado para erradicar esta contingencia.

¿Qué es el sargazo?

El sargazo es una macroalga marina de color pardo del género Sargassum, que está compuesta de dos especies, S. natans y S. fluitans, y puede verse flotando en la superficie del océano debido a sus vesículas llenas de gas.

El alga puede crecer varios metros de largo, son de textura dura y se entrelazan con facilidad, haciéndolas fuertes y flexibles capaces de sobrevivir a las corrientes marinas más fuertes.

 

El sargazo, suele ser hogar y alimento de diversas especies marinas, debido a los nutrientes en forma de plancton que ofrece. Las algas también sirven de refugio a peces, camarones, tortugas y cangrejos.

Esta macroalga suele aparecer en las zonas tropicales y costeras del mundo, siendo el Golfo de México y el Mar Caribe los lugares ideales para su proliferación.

Origen del sargazo

Debido a diversos estudios recientes, se han manejado cuatro teorías principales sobre el origen geográfico de esta macroalga:

  1. Es posible que el Mar de los Sargazos, ubicado al norte de Bahamas, se haya desplazado hacia el sur por el calentamiento global.
  2. La falta de huracanes fuertes en los últimos 10 años, creó una estabilidad importante en el ecosistema que propició la reproducción exponencial del alga que finalmente se desprendió del Mar de los Sargazos y arribó a las costas del Caribe.
  3. El incremento en la deforestación del Amazonas, en Brasil, arrojó al océano innumerables nutrientes lo que generó un desprendimiento mayor de sargazo en esta zona, que arribó desmedidamente a las playas de México.
  4. Se cree que la cantidad de arena que se desprende del desierto de África, rica en potasio, está generando una cantidad importante de nutrientes, lo que de nueva cuenta incrementa la formación de sargazo en el mar y tarde o temprano llega a las costas del Caribe.

Sin embargo, en el Encuentro de Alto Nivel para la Atención del Sargazo en el Gran Caribe, que se llevó a cabo en Cancún, científicos de la Universidad de Mississippi desmintieron que el alga se generara en Brasil o en el Mar de los Sargazos.

James S. Franks y Donald Johnson señalaron que el sargazo se origina y consolida en dos áreas del océano Atlántico tropical, una frente a las costas al norte de Brasil, cerca de la desembocadura del Amazonas, conocida como la Región de Recirculación del Noreste del Ecuador (NERR por sus siglas en inglés); y otra frente a las costas de África ecuatorial, especialmente en el Golfo de Guinea.

Proliferación del sargazo

De acuerdo con la asociación ambientalista Greenpeace, la actividad humana es el principal causante de que el sargazo se multiplique en grades cantidades, debido a que existe una mayor cantidad de deshechos naturales, ricos en materia orgánica y una mayor concentración de nutrientes generados por el excesivo uso de fertilizantes en la industria agrícola, haciendo que su biomasa se duplique cada 18 días.

Los agroquímicos suelen dispersarse por el ciclo del agua hacia las zonas costeras y océanos, contaminando las aguas, dichos nutrientes son utilizados por el sargazo para su reproducción.

Según Greenpeace “solo el 36% de las aguas residuales es tratada, lo que constituye un campo de cultivo para esta macroalga”.

De acuerdo con investigadores de la UNAM, la contaminación ambiental está acelerando el calentamiento global, que aumenta la temperatura del agua y su vez cambian las corrientes marinas haciendo que el sargazo arribe a las costas del Caribe.

“Todo parece indicar que el calentamiento global del océano está provocando corrientes que han hecho que los crecimientos del sargazo sean enviados hacia el sur y el Caribe, por lo que este fenómeno se ha visto en las costas de México, Brasil, Costa Rica, y África, por mencionar algunas ubicaciones”, explica el doctor en Ciencias por la UNAM, Daniel León.

La doctora Brigitta Ine Van Tussenbroek, explica que los nutrientes del polvo del desierto del Sahara, que recientemente llegaron a Quintana Roo podrían ocasionar un crecimiento acelerado.

Su impacto ambiental

El arribo del sargazo suele durar entre tres y cuatro meses; sin embargo, de acuerdo con el profesor de la UNAM, José Guadalupe Palacios, el calentamiento global podría hacer que este fenómeno dure más tiempo y en mayores cantidades.

“El calentamiento de los mares puede ser más continuo este fenómeno. Además, las corrientes marinas están relacionadas con la circulación de la tierra. Este sobrecalentamiento de la tierra hace que las corrientes no sigan su curso”, explicó Palacios.

Cabe destacar que, si el sargazo se produce en en grandes cantidades provoca desajustes ecológicos que impactan severamente al medio ambiente, pues su descomposición acapara todo el oxigeno del mar y mata a cientos de especies marinas.

“Los peces también se ven afectados por el sargazo, puesto que cuando se acumula demasiada cantidad, el proceso de descomposición acapara el oxígeno del agua, haciendo más dura la vida de las especies marinas”, detalló.

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Entre otros impactos al ecosistema están:

Reducción de luz y oxígeno en los mares, lo que ocasiona la muerte de especies marinas.

Afectación a las poblaciones de tortugas marinas, pues no pueden llegar a las playas a desovar.

Acidificación del agua, que hace que crezcan más algas que corales, y que también podría estar influyendo en la famoso “Síndrome Blanco” que poco a poco mata a los arrecifes de Cozumel.

Pérdida de pastos marinos, que provoca la erosión de playas, sin mencionar la afectación al turismo.

Por si fuera poco, el característico color azul turquesa de las playas de Quintana Roo podría desaparecer en los próximos cinco o 10 años, debido a los fluidos que expulsa la planta en su proceso de descomposición.

Daños a la salud por el sargazo

De acuerdo con la bióloga Teresa Aguilar Cordero, esta alga además de ser un peligro para el sistema arrecifal, las especies marinas y la imagen turística, también daña a los trabajadores que retiran el alga, debido a las grandes cantidades de ácido sulfhídrico que desprende.

Destacó que en países como Francia, la recolecta de sargazo se toma con mucha precaución, pues las personas que lo hacen utilizan uniforme, guantes, botas y hasta cubre bocas o máscaras de gases.

“Es un riesgo para la salud de las personas estar respirando constantemente el ácido sulfhídrico, es un ácido que te puede matar si estas constantemente allí, además las personas tienen horarios de trabajo bastantes largos, no tienen ni siquiera un tapabocas”, expuso.

 

No solamente es peligroso oler estos vapores, sino también causa daños en la piel al presentar irritaciones al momento de hacer el retiro, ya que el contacto con el ácido puede ser grave.

“No sé si se están haciendo estudios de salud, en cuestiones médicas con este ácido, pero se sabe que el ácido sulfhídrico es dañino para la salud, desconozco si ya se están haciendo estudios con estas personas en contacto con el sargazo, pero en animales se ha visto que los peces llegan a desorientarse bastante y mueren”, explicó.

Usos y aprovechamiento del sargazo

Especialistas de diferentes dependencias, han hecho énfasis en darle un trato especial a esta macroalga, a fin de evitar retirarlo de las costas para botarlo en canteras o enterrarlo bajo la arena, lo que puede aumentar el daño al medio ambiente.

El sargazo posee un potencial energético importante que aún no ha sido aprovecho al máximo por los especialistas. Al respecto, se ha hecho un llamado a virar la estrategia de eliminación y darle una nueva cara al problema.

Así pues, el sargazo es una planta fotosintética que genera energía, pues contiene carbohidratos, proteínas, vitaminas y algunas hasta segregan una sustancia que podría ser utilizada como antibiótico para atacar hongos, bacterias y virus.

Por si fuera poco, podría ser aprovechada también para la generación de biocombustibles y fertilizantes.

En fechas recientes, sargazo ya es aprovechado de diversas formas.

La primera de ellas la anunció una empresa de Guanajuato, que elaboró zapatos a base de botellas de plástico y sargazo.

Asimismo, Victoria Marín, una joven cozumeleña, creó Sargánico, una empresa 100% mexicana que se dedica a vender libretas, agendas, calendarios, portavasos y porta-menús elaborados con sargazo.

Además, un hotel de Cancún tomó esta macroalga, la desinfectó y procesó para crear una bebida a base de tequila, miel, piña y limón.

En adición, un habitante de Quintana Roo, Omar Vázquez, construyó una casa hecha con ladrillos de sargazo; demostrando que este material es resistente y adecuado para edificar hogares.

Esto podría significar avances en el futuro, para edificar casas que beneficien a las personas de escasos recursos, pues los hogares serían térmicos y 100% orgánicos.

Finalmente, otra empresa mexicana ya ha elaborado platos, vasos y cubiertos utilizando esta macroalga como material.

Soluciones para el problema del sargazo

El Gobierno de México anunció que realizará una inversión de 52 millones de pesos para limpiar las playas del Caribe mexicano, que actualmente se ven afectadas por la contingencia de sargazo.

A nivel estatal, para atender en 2019 la arribazón del alga, el Gobierno del Estado implementó el Protocolo Emergente para la Atención del Sargazo de Quintana Roo que contempla dividir el litoral costero de Quintana Roo en 9 zonas y dos islas, quedando de la siguiente manera: Mahahual-Xcalak, Tulum, Akumal-Puerto Aventuras, Puerto Aventuras-Hard Rock, Playacar, zona entre muelles Playa del Carmen, muelle Ultramar-Punta Maroma, Punta Nizuc-Punta Cancún, Puerto Morelos, Cozumel e Isla Mujeres.

Destinará 15 millones de pesos a través del Fideicomiso para el Manejo Integral de la Zona Costera, la seguridad y el desarrollo del Estado de Quintana Roo, cuya creación fue planeada en 2018 como mecanismo administrativo que permite recibir fondos de cualquier fuente lícita y canalizarlos a través de un comité técnico a las acciones de manejo y restauración costera.

El gobierno de Quintana Roo plantea como primera estrategia contener mar adentro la llegada del sargazo con grandes embarcaciones para evitar que recale en las playas. Una segunda etapa de contención cercana a la playa, similar a la que se trabajó el año pasado, y la limpieza de las mismas.

Asimismo, el gobierno federal, a través del presidente Andrés Manuel López Obrador indicó que la Secretaría de Marina será la encargada para atacar el problema del sargazo en Playas Mexicanas.

El mandatario señaló que la Marina cuenta con aviones para detectar flujos de transporte de droga en lanchas, aviones “invisibles” y que fungen como satélites con tecnología de punta, así como embarcaciones y técnicos de primera.

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